René-Antoine Ferchault de Réaumur


René-Antoine Ferchault de Réaumur (La Rochelle, 28 febbraio 1683 – Saint-Julien-du-Terroux, 17 ottobre 1757) è stato uno scienziato e fisico francese, noto per i suoi studi sulla temperatura: da lui prende il nome la scala Réaumur di temperatura. Venne educato agli studi filosofici nel collegio gesuita di Poitiers, e nel 1699 si trasferì a Bourges per seguire lo studio di legge, matematica e fisica, dietro la tutela di uno zio canonico a La Sainte-Chapelle.

Nel 1703 si trasferì a Parigi dove continuò gli studi matematici di fisica e nel 1708 all'età di 24 anni divenne membro dell'Académie des Sciences. Da allora per almeno cinquant'anni non trascorse anno nel quale le Mémoires de l'Académie non contenessero un saggio di Réaumur. Interessantissime le relazioni relative all'incubazione delle uova che vennero pubblicate in due volumi.


traduzione in italiano
di Fernando Civardi

I suoi interessi spaziarono in moltissimi altri campi della scienza e in particolare fu un naturalista assai noto. Studiò vari tipi di animali tra i quali molluschi, uccelli, fauna marina e insetti. Da ricordare la sua opera in 6 volumi Mémoires pour servir à l'histoire des insects.

Inizialmente i suoi studi si focalizzarono sulla matematica, e soprattutto nella geometria. Nel 1710 venne nominato membro di un importante progetto scientifico nazionale, ovvero la classificazione di tutte le arti e le manifatture, che portò alla scoperta di nuove attività produttive e alla riqualificazione di quelle ormai cadute in disuso. Per le sue scoperte nel campo della produzione metallurgica di ferro ed acciaio venne insignito di una pensione di 12.000 livree, ma lo studioso, pago del proprio stipendio personale, donò la rendita all'Académie des Sciences, per incentivare e promuovere nuovi esperimenti.

Nel 1731 le sue attenzioni scientifiche si focalizzarono sulla meteorologia inventando così la scala per la misurazione delle temperature che porta il suo nome, ovvero la scala Réaumur. Nel 1735 per motivi familiari accettò il posto di comandante e intendente dell'ordine militare di San Luigi, ottemperando ai suoi doveri senza accettare alcun ritorno economico.

La scala Réaumur ha ormai solo un interesse storico, essendo stata abbandonata da tutti. Essa fu proposta da René Antoine nel 1731 basandosi sulla dilatazione dell'alcool. I suoi due punti termodinamici sono quello di fusione del ghiaccio, fissato a 0 gradi Réaumur, e quello di ebollizione dell'acqua fissato ad 80 gradi Réaumur. I punti di riferimento fissati sono dunque gli stessi della scala Celsius, ma l'intervallo è suddiviso in 80 parti anziché 100. L'uso della scala ottantagesimale invece della scala centigrada è dovuto al fatto che Réaumur graduò il tubo dove scorreva l'alcool in modo che la tacca di un grado corrispondesse alla millesima parte del volume del bulbo di alcool usato come termometro. In altre parole, Réaumur notò che al passaggio dal ghiaccio fondente al punto di ebollizione dell'acqua il volume del termometro aumentava di circa 80 millesimi del volume iniziale; volendo definire il grado come la millesima parte del volume del bulbo a 0 gradi ottenne perciò 80 suddivisioni fra la temperatura del ghiaccio fondente e quella dell'acqua bollente.

René-Antoine Ferchault de Réaumur

René-Antoine Ferchault de Réaumur (28 February 1683 La Rochelle - 17 October 1757 Saint-Julien-du-Terroux) was a French scientist who contributed to many different fields, especially the study of insects. Réaumur was born in a prominent La Rochelle family and educated in Paris. He learned philosophy in the Jesuits' college at Poitiers, and in 1699 went to Bourges to study civil law and mathematics under the charge of an uncle, canon of La Sainte-Chapelle. In 1703 he came to Paris, where he continued the study of mathematics and physics, and in 1708, aged only twenty-four, was nominated by Pierre Varignon (who taught him mathematics) and elected a member of the Académie des Sciences. From this time onwards for nearly half a century hardly a year passed in which the Mémoires de l'Académie did not contain at least one paper by Réaumur.

At first his attention was occupied by mathematical studies, especially in geometry. In 1710 he was placed in charge of a major government project – the official description of the useful arts and manufactures – which resulted in the establishment of manufactures new to France and the revival of neglected industries. For discoveries regarding iron and steel he was awarded a pension of 12,000 livres; but, content with his ample private income, he requested that the money should go to the Académie des Sciences for the furtherance of experiments on improved industrial processes. In 1731 he became interested in meteorology, and invented the thermometer scale which bears his name: the Réaumur. In 1735, for family reasons, he accepted the post of commander and intendant of the royal and military order of Saint-Louis; he discharged his duties with scrupulous attention, but refused the pay. He took great delight in the systematic study of natural history. His friends often called him "the Pliny of the 18th century". He loved retirement and lived at his country residences, including La Bermondière (Maine), where he had a serious fall from a horse, which led to his death. He bequeathed his manuscripts, which filled 138 portfolios, and his natural history collections to the Académie des Sciences.

Réaumur’s scientific papers deal with many branches of science; his first, in 1708, was on a general problem in geometry; his last, in 1756, on the forms of birds' nests. He proved experimentally the fact that the strength of a rope is more than the sum of the strengths of its separate strands. He examined and reported on the auriferous (gold-bearing) rivers, the turquoise mines, the forests and the fossil beds of France. He devised the method of tinning iron that is still employed, and investigated the differences between iron and steel, correctly showing that the amount of carbon (sulphur in the language of the old chemistry) is greatest in cast iron, less in steel, and least in wrought iron. His book on this subject (1722) was translated into English and German.

He was noted for a thermometer he constructed on the principle of taking the freezing point of water as 0°, and graduating the tube into degrees each of which was one-thousandth of the volume contained by the bulb and tube up to the zero mark. It was an accident dependent on the dilatability of the particular quality of alcohol employed which made the boiling-point of water 80°; and mercurial thermometers the stems of which are graduated into eighty equal parts between the freezing - and boiling - points of water are not Réaumur thermometers in anything but name.

Réaumur wrote much on natural history. Early in life he described the locomotor system of the Echinodermata, and showed that the supposed vulgar error of crustaceans replacing their lost limbs was actually true. He has been considered as a founder of ethology. In 1710 he wrote a paper on the possibility of spiders being used to produce silk, which was so celebrated at the time that the Chinese emperor Kang-he had it translated into Chinese.

He studied the relationship between the growth of insects and temperature. He also computed the rate of growth of insect populations and noted that there must be natural checks since the theoretical population numbers achievable by geometric progression were not matched by observations of actual populations. He also studied botanical and agricultural matters, and devised processes for preserving birds and eggs. He elaborated a system of artificial incubation, and made important observations on the digestion of carnivorous and graminivorous (grass-eating) birds. One of his greatest work is the Mémoires pour servir à l'histoire des insectes, 6 vols., with 267 plates (Amsterdam, 1734-42). It describes the appearance, habits and locality of all the known insects except the beetles, and is a marvel of patient and accurate observation. Among other important facts stated in this work are the experiments which enabled Réaumur to prove the correctness of Peyssonel's hypothesis, that corals are animals and not plants.

He was elected a Fellow of the Royal Society in November 1738 by virtue of the fact that "His Name hath been known for many years among the Learned by Several Curious dissertations published in the Memoirs of the Royal Academy of Sciences at Paris & in particular by a very Learned and useful book wrote in French entitled 'The Art of Converting Forged Iron into Steel' and 'The Art of Softening Cast Iron' printed at Paris 1722  and lately by his 'Curious Memoires relating to the History of Insects' at Paris in three Volumes of which work have been Laid before the Royal Society". He was elected a foreign member of the Royal Swedish Academy of Sciences in 1748.

Selected works

Réaumur, R.-A. F. de. 1734–1742. Mémoires pour servir à l’histoire des insectes. Six volumes. Académie Royale des Sciences, Paris, France.

Réaumur, R.-A. F. de. 1749. Art de faire éclorre et d’élever en tout saison des oiseaux Domestiques de toutes espèces. Two volumes. Imprimerie royale, Paris, France.

Réaumur, R.-A. F. de. 1750. The art of hatching and bringing up domestic fowls. London, UK.

Réaumur, R.-A. F. de. 1800. Short history of bees I. The natural history of bees . . . Printed for Vernor and Hood in the Poultry, by J. Cundee, London, UK.

Réaumur, R.-A. F. de. 1926. The natural history of ants, from an unpublished manuscript. W. M. Wheeler, editor and translator. [Includes French text.] Knopf, New York, New York, USA. Reprinted 1977. Arno Press, New York, New York, USA.

Réaumur, R.-A. F. de. 1939. Morceaux choisis. Jean Torlais, editor. Gallimard, Paris, France.

Réaumur, R.-A. F. de. 1955. Histoire des scarabées. M. Caullery, introduction. Volume 11 of Encyclopédie Entomologique. Paul Lechevalier, Paris, France.

Réaumur, R.-A. F. de. 1956. Memoirs on steel and iron. A. G. Sisco, translator. C. S. Smith, introduction and notes. University of Chicago Press, Chicago, Illinois, USA.

René-Antoine Ferchault de Réaumur

René-Antoine Ferchault de Réaumur, né le 28 février 1683 à La Rochelle et mort le 17 octobre 1757 dans son domaine de la Bermondière, à Saint-Julien-du-Terroux, est un scientifique français qui s'intéressa à des sujets très variés tels que la métallurgie, la température, la porcelaine et particulièrement l'entomologie. Il est aussi l'un des précurseurs de l'éthologie, l'étude des comportements animaliers.

La famille des Ferchault possède des terres en Vendée, dans le canton de Pouzauges. Jean Ferchault, le grand-père de René-Antoine, receveur des douanes à Luçon, achète dans les années 1620, une partie de la seigneurie de Réaumur. Son père, René Ferchault qui est conseiller au présidial de La Rochelle, fonction surtout honorifique, meurt le 20 août 1684, tandis que son frère, Jean-Antoine (1684-1719), naît le 1er octobre de la même année. René-Antoine fréquente le collège jésuite de Poitiers. En 1699, lui et Jean-Antoine s'installent à Bourges pour poursuivre leurs études auprès de leur oncle, le chanoine Gabriel Bouchel. René-Antoine étudie en particulier le droit et les mathématiques.

En 1703, il arrive à Paris où il continue ses études de mathématiques et de physique. C'est son cousin, Charles Hénault (1685-1770) qui le reçoit et, connaissant son goût et ses aptitudes pour les mathématiques, le fait connaître de Jean-Paul Bignon (1662-1743), alors président de l'Académie des sciences. Le 12 mars 1708, il devient élève géomètre à l'Académie. Dès le 19 mai 1708, il lit devant l'Académie une communication sur un problème de géométrie, Manière de trouver une infinité de lignes courbes nouvelles, en faisant parcourir une ligne quelconque donnée, par une des extrémités d'une ligne droite donnée aussi, et toujours placée sur un même point fixe, où il utilise une méthode mise au point par Louis Carré (1663-1711). Il présente l'année suivante deux autres mémoires portant sur le même sujet. Il est considéré comme le créateur de la notion de développée imparfaite.

Ce sont les seuls travaux de Réaumur en mathématique. En novembre 1709, il présente un mémoire intitulé De la formation et de l'accroissement des coquilles des animaux tant terrestres qu'aquatiques, soit de mer, soit de rivières. Ce travail, où il précise le mode de croissance des coquilles de mollusque, inaugure ses recherches sur les invertébrés. Croyant convaincu, il passe beaucoup de temps dans ses domaines pour y observer la nature, qui reflète les merveilles de Dieu. Il présente en 1710 plusieurs mémoires consacrés aux invertébrés, sur la soie des araignées, les écrevisses, les guêpes... La mort de Louis Carré lui permet d'obtenir le titre de pensionnaire mécanicien à l'Académie des sciences, le 14 mai 1711.

L'Académie des sciences - Il participe dès lors activement à toutes les activités de l'Académie. Il est nommé pour la première fois sous-directeur de l'Académie en 1713 (puis en 1718, 1722, 1723, 1726, 1730, 1734, 1739, 1746 et 1752) et directeur l'année suivante (ainsi qu'en 1716, 1717, 1720, 1724, 1727, 1731, 1735, 1740, 1747 et 1753). Ses communications se succèdent: en 1712, il s'intéresse aux coquillages, à la reproduction des écrevisses et aux algues. En 1713, il se consacre à la botanique. Parallèlement à ses propres recherches, il est chargé par l'Académie de faire paraître une Description des Arts et Métiers. En 1711, il fait paraître ses deux premières études, sur la fabrication de l'ardoise et des fausses perles, puis, l'année suivante, sur les techniques utilisées pour la fabrication de miroirs, et, en 1713, sur le travail du doreur. Ces premières évaluations de l'artisanat français, où il propose souvent des améliorations techniques, sont rassemblées et publiées par l'Académie de 1761 à 1782 en 18 volumes.

C'est dans cette série que s'insèrent ses premières observations en métallurgie, intérêt activement soutenu par le Régent, Philippe d'Orléans (1674-1723). Il présente à l'Académie, entre 1720 et 1722, dix mémoires consacrés à ce sujet. Il les rassemble et les fait paraître en deux parties sous les titres L'Art de convertir le fer forgé et l'art d'adoucir le fer fondu ou de faire des ouvrages de fer fondu aussi finis que le fer forgé et L'Art d'adoucir le fer fondu ou l'art de faire des ouvrages de fer fondu aussi finis que le fer forgé. En décembre 1721, le Régent le récompense pour ses recherches en lui attribuant 12 000 livres de rente annuelle, dont il fera cadeau à l'Académie.

En 1725, il fait paraître son Explication des principes établis par M. de Réaumur pour la construction des thermomètres dont les degrés soient comparables. En 1734, il publie le premier tome de ses Mémoires pour servir à l'Histoire des Insectes. Le deuxième tome paraît en 1736, le troisième en 1737, le quatrième en 1738, le cinquième en 1740, le sixième en 1742. En 1749, il publie l’Art de faire éclore et d'élever en toutes saisons des oiseaux domestiques de toutes espèces. En 1751, un collaborateur, Pierre Baux, célèbre médecin, météorologiste, botaniste et naturaliste, devient son correspondant à l'Académie. Dans son Art de convertir le fer forgé, Réaumur exprime avec force les principes qui vont désormais guider les Académiciens et selon lesquels il s'agit de faire progresser les connaissances et de contribuer au développement de la communauté scientifique internationale.

l'Étude des sucs gastriques - En 1752, il étudie l’influence du suc gastrique dans la digestion et permet des avancées dans ce domaine. Il est l’un des pionniers de la génétique avec ses recherches sur l’hybridation qui sont à la base des travaux que Mendel entreprendra près d’un demi siècle plus tard.

L'acier - Il s'intéresse à la fabrication de l'acier et tente d'améliorer la médiocre production française. Le premier, il démontre que l'acier n'est pas du fer épuré, comme on le pensait jusqu'alors. Grâce à ses recherches il démontre la possibilité de transformer la fonte en acier, par addition de fer métallique ou d'oxyde. Il étudie également les traitements thermiques de l'acier: cémentation et trempe en inaugurant l'utilisation du microscope pour l'étude de la constitution des métaux, créant la métallographie. Il publie en 1722 « L'Art de convertir le fer forgé en acier » et « L'Art d'adoucir le fer fondu ». Il se consacre en effet à la mission d'appui au développement industriel confiée à l'Académie par Louis XIV, qui comprend notamment l'examen des inventions et la publication de la Description des Arts et Métiers.

Le fer-blanc - Il met au point un procédé économique de fabrication du fer-blanc en 1725 et prend même la direction d'une usine. Tout d'abord, il préconise de choisir les feuilles d'acier assez souple, de les décaper avec une solution acide (vinaigre, eau de seigle?), puis de les frotter au sable avant de les étamer. Il indique également que le bain d'étain doit être recouvert d'une couche de suif pour limiter la formation d'impuretés. (Principes de l'art de faire le Fer blanc, registres de l'Académie royale des sciences, 21 avril 1725.)

Les ancres - Réaumur présente en juillet 1723 à l'Académie Fabrique des ancres, avec des notes et des additions de Duhamel. Cet ouvrage est publié en 1761 dans les Descriptions des Arts et Métiers, faites ou approuvées par messieurs de l'Académie Royale des Sciences.

Le thermomètre - Réaumur expose dans un mémoire de 1730 l'idée du premier thermomètre comparable à alcool qui immortalisera son nom. L'anglais Robert Hooke avait déjà eu l'idée d'un thermomètre à alcool avec la température de congélation de l'eau comme graduation zéro. Réaumur a calibré son thermomètre de 0 à 80, entre le point de congélation de l'eau et le point d'ébullition de l' « esprit-de-vin » (alcool), qu'il confondait avec le point d'ébullition de l'eau. Remarquons que le point d'ébullition de l'éthanol est très précisément de 78,4 °C (en degrés Celsius) et qu'un thermomètre à alcool ne permet donc pas de mesurer la température d'ébullition de l'eau.

L'étude des insectes et autres invertébrés - Dès le début de ses recherches, il se passionne pour les invertébrés et notamment les insectes. En 1710, il écrit un mémoire intitulé Examen de la soie des Araignées dans lequel il étudie une proposition de François Xavier Bon de Saint Hilaire (1678-1761), président de la Cour des comptes de Montpellier, et qui s'intéresse à la possibilité d'utiliser la soie d'araignée à la place de celle produite par le ver à soie. Réaumur montre que la soie d'araignée est plus onéreuse à produire tout en étant moins belle.

Son cabinet de curiosités - Réaumur constitue un très riche cabinet de curiosités où il tente, non seulement d'obtenir un exemplaire de chacune des espèces, mais surtout d'avoir des informations sur son habitat et ses mœurs. Pour Réaumur, le cabinet n'est pas un lieu simplement voué à l'entassement des collections mais doit être avant tout un outil scientifique à part entière. Son cabinet est l'un des plus riches d'Europe, seulement surpassé, sans doute, par celui de Sir Hans Sloane.

Ses collections ornithologiques sont plus réduites que ses collections de coquillages, probablement à cause des difficultés de préservation des peaux d'oiseaux, notamment des attaques des insectes. Mais elle constitue la plus riche d'Europe. Ses collections d'oiseaux sont connues grâce à l'œuvre de Mathurin Jacques Brisson (1723-1806), conservateur du cabinet de Réaumur. Il fait paraître en 1760 Ornithologie (6 volumes), l'un des plus vastes catalogues ornithologiques jamais écrit. Il accède, outre la collection de Réaumur, à des collections privées parisiennes. L’Ornithologie de Brisson demeurera une référence durant plus d'un siècle. À la mort de Réaumur, Buffon réussit à obtenir ses collections et à les intégrer dans le Cabinet du roi, dépendant du Jardin du roi, bien que Réaumur les ait léguées à l'Académie.


L'Art de convertir le fer forgé en acier et l'art d'adoucir le fer fondu, ou de faire des ouvrages de fer fondu aussi finis que le fer forgé (1722), "L'Art de convertir le fer forgé en acier" - Contrairement à ce que l'on dit souvent, Réaumur n'a pas démontré que l’acier contenait du carbone. Mais il a donné tous les outils de pensée nécessaires pour conduire à cette découverte, faite par Vandermonde, Berthollet et Monge en 1786[3]. Précisément, il place l'acier entre fer et fonte, alors que ce métal était considéré jusque là comme du fer "épuré"; il démontre que l'acier se composait de divers constituants, qu'il pensait être du sel et du soufre. Enfin, il place la réversibilité de cet état métallique, entre fer et fonte. Les deux ouvrages qu'il rédige à ce propos vont profondément influencer les recherches en métallurgie et en chimie. Ils ont été considéré à l'époque, comme fondateur de la sidérurgie scientifique.

Fabrique des ancres (1723)

Mémoires pour servir à l'histoire des insectes (1734-1742). Tome I : Chenilles et Papillons ; Tome II : Suite et histoire des Insectes ennemis des Chenilles ; Tome III : Histoire des Vers mineurs des feuilles, des Teignes, des fausses Teignes, des Pucerons, des ennemis des Pucerons, des faux Pucerons et l'histoire des Galles des plantes et de leurs insectes ; Tome IV : Histoire des Gallinsectes, des Progallinsectes et des Mouches à deux ailes ; Tome V : Suite et histoire de plusieurs Mouches à quatre ailes, savoir des Mouches à Scies, des Cigales et des Abeilles ; Tome VI : Suite avec supplément des Mouches à deux ailes ; Tome VII : Histoire des fourmis, Histoire des scarabées Texte en ligne.

Moyens d'empêcher l'évaporation des liqueurs spiritueuses, dans lesquelles on veut conserver des productions de la Nature de différents genres (1746)

Art de faire éclore et d'élever en toute saison des Oiseaux Domestiques de toutes espèces, soit par le moyen de la chaleur du fumier, soit par le moyen de celle du feu ordinaire (2 volumes, 1749) - C'est le premier traité d'aviculture. Il se compose de 10 mémoires décrivant les différentes étapes de cette technique. Présentée à l'Académie des sciences en 1747, cette méthode d'incubation artificielle, inspirée des techniques antiques égyptiennes, permit une amélioration considérable de l'élevage avicole en France, et fut utilisée fidèlement pendant plus de deux siècles.

Pratique de l'art de faire éclore et d'élever en toute saison des oiseaux domestiques de toutes espèces, soit par le moyen de la chaleur du fumier, soit par le moyen de celle du feu ordinaire (1751) - C'est une sorte d'abrégé, que Réaumur destine plus aux « habitans de la campagne » qui désirent mettre en œuvre ses découvertes qu'au public de « physiciens » et scientifiques qui étaient les destinataires de la première version.

Lettres a un Ameriquain sur l'histoire naturelle, generale et particuliere de monsieur de Buffon. Suite des Lettres a un Ameriquain, sur l'histoire naturelle de M. de Buffon ; et sur le Traite des animaux de M. l'abbe de Condillac (4 volumes, 1751-1756) - Prétendument imprimées à Hambourg (à cause de la rivalité opposant Réaumur et Buffon?), les Lettres - et particulièrement leurs pages de titre - sont pourvues d'une typographie imitant les impressions allemandes. « Pour Reaumur, qui se cache derrière l'abbé de Lignac, le fait de percevoir la puissance divine à travers la complexité et la perfection de ses œuvres interdit d'en faire une synthèse. Bien plus, il est sacrilège de vouloir interpréter les observations humaines, car l'homme n'est pas forcément au centre du monde tel que l'a pensé Dieu. Partant de là, il ne pouvait que s'opposer à Buffon qui se propose de placer l'homme au centre de son Histoire naturelle. » (Pascale Heurtel, Tous les savoirs du Monde).

Art de l'Epinglier. Avec des additions de M. Duhamel du Monceau, & des remarques extraites des Mémoires de M. Perronet, inspecteur général des Ponts & Chaussées (1761)

Lettres inédites de Réaumur (1886)

Morceaux Choisis, Gallimard, 1939.